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Fibao Una perspectiva molecular en medicina
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  TÉRMINO DEL GLOSARIO correspondiente a:  C
Colesterol:
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Fecha de incorporación al glosario: 11-11-2007 Fecha de la última modificación: 11-11-2007
En esta imagen se muestra la estructura química del colesterol.
Definición: El colesterol es un componente fundamental de las membranas celulares. Regula la fluidez de la membrana y es precursor de hormonas esteroideas y de la vitamina D. Se transporta en sangre en forma de lipoproteínas. Los distintos tipos de lipoproteínas y sus niveles en sangre son factores determinantes en la aparición de enfermedades cardiovasculares

El colesterol es un esteroide componente fundamental de las membranas celulares. También se encuentra almacenado dentro de las células en forma de esteres de colesterol. Sus funciones principales derivan de su papel como componente de las membranas y de su naturaleza esteroidea ya que es precursor de hormonas esteroideas como la testosterona y la aldosterona y de la vitamina D. El colesterol proviene de la dieta o , en su mayor parte, de la síntesis endógena en el hígado. La enzima HMG-CoA reductasa cataliza el primer paso de la síntesis de colesterol.

El colesterol es transportado en sangre unido a proteínas (apolipoproteínas), en forma de esteres de colesterol, constituyendo los quilomicrones, las lipoproteínas de baja densidad (LDL) y las lipoproteínas de alta densidad (HDL). La LDL transporta el colesterol del hígado a los tejidos mientras que la HDL lo transporta de los tejidos al hígado para su excreción con la bilis. El colesterol de la bilis puede ser de nuevo reabsorbido. Además, el colesterol es precursor de las sales biliares.

En la mayoría de las células existen receptores de LDL que endocitan la LDL para liberar posteriormente el colesterol dentro de las células. El colesterol de la LDL es el que se acumula en las placas ateroscleróticas. Por el contrario niveles bajos de HDL aumentan el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares.El colesterol de la dieta disminuye la biosíntesis de colesterol en el hígado, induce la formación de esteres de colesterol intracelularmente y disminuye la síntesis del receptor de LDL. Al disminuir el receptor de LDL aumenta el colesterol extracelular lo que implica riesgo cardiovascular. Hay tipos de hipercolesterolemia debidos a factores genéticos. En la hipercolesterolemia familiar una mutación en el gen del receptor de LDL provoca la acumulación extracelular de LDL. También hay causas secundarias que provocan hipercolesterolemia, como la diabetes o alteraciones hepáticas.

Las estatinas que son inhibidores competitivos de la HMG-CoA reductasa se están usando con muy buenos resultados en el tratamiento de la hipercolesterolemia.

El colesterol forma parte de unas zonas de membrana plasmática llamadas balsas lipídicas (lipid rafts) que parecen tener una gran importancia funcional en muchos procesos celulares. Se han abierto nuevas líneas de investigación para estudiar estos microdominios y su relación con enfermedades cardiovasculares, con el cáncer, con la resistencia a la insulina y con enfermedades neurodegenerativas y muchos otros procesos importantes.