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  TÉRMINO DEL GLOSARIO correspondiente a:  R
Repeticiones Alu:
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Fecha de incorporación al glosario: 26-3-2008 Fecha de la última modificación: 26-3-2008
En la imagen se observa un esquema de una repetición Alu y su relación con la formación de formas mutadas del gen Mlh1
Definición: Las repeticiones Alu son las secuencias repetitivas móviles más abundantes del genoma humano. Son secuencias cortas, de unos 300 pares de bases, ricas en guanina y citosina. Las secuencias Alu juegan un papel muy importante en la estabilidad genómica y en el control epigenético de la expresión génica. Estudios recientes confirman la importancia de estas secuencias en el control de la expresión génica probando que moléculas de ARN transcritas a partir de estas secuencias pueden estar implicadas en la regulación de la expresión génica durante el proceso de choque térmico actuando sobre la ARN polimerasa II.

En el genoma humano podemos llegar a encontrar una secuencia Alu cada 3 kilobases. Cada secuencia Alu está formada por dos repeticiones de una secuencia de unos 120 pares de bases a las que se les llama monómeros. Flanqueando los monómeros encontramos unas repeticiones directas de menor tamaño (de 6 a 18 pares de bases) y en el extremo de cada monómero se encuentra una zona rica en adenina en una hebra y de timina en la hebra complementaria. La secuencia de ambos monómeros generalmente es igual salvo en un fragmento de unos 32 pares de bases que está ausente en uno de los monómeros.

Las secuencias Alu son retrotransposones. Normalmente se insertan en regiones ricas en adenina y timina a través de un intermediario de ARN que es copiado a ADN gracias a la acción de la transcriptasa inversa. Al introducirse en una nueva región de ADN pueden alterar la expresión de un gen si se introducen en su región codificante o en su promotor. Además, la inserción de la nueva copia de la repetición Alu introduce una secuencia consenso que es reconocida en el proceso de maduración del ARN como punto de corte de intrones en 3'. Al introducir un nuevo sitio de corte puede afectar a la maduración del ARN mensajero y a la síntesis de la proteína. Recientemente se han descrito procesos de reordenamiento génico mediados por este tipo de secuencias que provocan la aparición de distintos tipos de tumores, generalmente hereditarios. Por ejemplo, en una forma hereditaria del cáncer colorrectal sin poliposis y del cáncer de endometrio se han detectado dos secuencias Alu situadas en intrones del gen MLH1 que producen una recombinación que provoca una delección y un reordenamiento del gen.

Las secuencias Alu participan también en la regulación epigenética de la expresión génica. Las citosinas de estas repeticiones puede ser metiladas alterando así el grado de empaquetamiento del ADN. En procesos como el envejecimiento y el cáncer se aprecia una desmetilación significativa de los elementos Alu. Este cambio en el patrón de metilación se asocia con inestabilidad genómica y con reactivación de genes. En un estudio publicado recientemente se identifican y comparan los distintos elementos Alu desmetilados en células epiteliales de colon normales y tumorales. Otro estudio reciente corrobora la importancia de estas secuencias en el control de la expresión génica. En este estudio se demuestra que transcritos de secuencias Alu de humanos pueden participar en el control de la expresión génica durante el choque térmico actuando sobre la ARN polimerasa II de un modo que hasta ahora sólo se había descrito para proteínas que actúan como factores de transcripción.